Nineteenth Sunday after Pentecost Matthew 22:1-14

To understand  the  story  about  the  wedding  banquet  and  certain  guests,  we  have  to  review  some  facts  of  the  time  when  Jesus  lived. That  is,  a  sundial  was  the  accepted  form  of  telling  the  time  of  day  but  there  was  no  monthly  calendar  in  every  home.   The  priests  and  rabbis  were  in  charge  of  observing  Sabbath  every  seven  days.   

Jesus was  in  Jerusalem  on  their  turf.      That’s  when  he  told  the  story  of  a  king  who  gave  a  wedding  banquet  for  his  son.  Jesus  always  told  his  parables  not  only  to  make  a  point,  but  also  to  make  the  point  in  such  a  way  that  his  listeners  had  to  draw  their  own  conclusions. Can  we  ask  whether  the  same  conclusion  may  be  valid  for  us?    Just  like  nowadays,  a  wedding  then  was  no  small  undertaking.        Since  calendars  and  clocks  were  unknown,  two  invitations  were  issued  to  each  guest.

The first  invitation  gave  advance  notice  that  you  would  be  invited  in  the  very  near  future  but  the  date  was  not  specific,  and  the  second  was  carried  by  a  slave  to  say,  “Now  is  the  time  to  come.”  A  festival  dinner  in  the  mid-East  two  thousand  years  ago  was  commonly  built  around  a  fattened  animal,  roasted  whole.    The  time  was  only  approximate,  with  the  beginning  set  more  by  the  cook  than  by  the  host.

In the  parable,  everything  was  ready,  but  the  guests  who  had  received  the  first  notice  would  not  come  .    The  excuses  were  familiar  but  not  very  original.  My  first  pastoral  service  was  in  a  rural  setting.    When  I  was  teaching   young  teenagers  for  confirmation,  I  expected  100%  attendance.    Larry  missed  an  after-school  session.

The next  Sunday,  he  told  me  he’d  fallen  off  the  school  bus  and  needed  a  doctor  to  bandage  his  leg  immediately.  I  already  knew  the  hunting  season  opened  the  previous  week,  and  in  spite  of  needing  serious  medical  attention,  Larry  was  seen  walking  through  a  field  with  his  shotgun  while  my  class  was  in  session.

I learned  early  on  to  avoid  confrontations  because  I  am  not  good  at  replying  to  excuses.      So  let’s  see  if  we  can  find  something  useful  in  the  story.  Jesus  says  the  kingdom  of  heaven  may  be  compared  to  a  king  who  gave  a  wedding  banquet.    As  in  nearly  all  of  tbe  stories  and  parables  that  Jesus  told,  we  are  in  this  story.    We  are  dealing  with  God  who  invites  us  into  his  kingdom.

But what  did  the  people  in  the  parable  have  for  excuses?    Ordinary  things  like  a  farm  and  a  business.    In  another  version,  those  invited  pleaded  they  could  not  come  because  they  had  bought  a  field  and  had  to  go  look  at  it.Another  had  purchased  a  pair  of  oxen  that  the  new  owner  wanted  to  inspect.    Another  had  just  married,  and  it  was  not  suitable  to  be  away  from  his  wife.

Someone has  observed  that  whenever  we  need  an  excuse  to  get  out  of  something,  then  the  devil  can  give  the  dullest  one  of  us  a  powerful  imagination.  Larry’s  excuse  of  falling  off  the  school  bus  was  far  more  imaginative  than  I  thought  him  capable  of.

How many  opportunities  arise  in  the  course  of  a  day  to  refer  to  the  kingdom  of  heaven  as  our  guide,  as  our  standard  of  excellence,  as  our  direction  for  thinking  and  acting,  as  the  reference  point  against  which  to  measure  ourselves?

We all  find  ways  to  ignore  God.    When  we  read  a  story  of  Jesus  that  resonates  with  the  reality  of  our  own  experience  of  making  excuses  to  God,  then  we  take  refuge  in  mass-think  by  saying,  “But  people  have  been  this  way  for  thousands  of  years.”

Each of  us  can  counter  God’s  expectation  of  us  with  a  good  and  truthful  excuse.    Is  there  anyone  who  has  not  had  a  good  excuse  to  avoid  something,  or  somebody,  or  some  responsibility?  We  could  take  the  commandments  in  the  Old  Testament  or  the  expectations  of  Jesus  in  the  New,  and  explain  to  God  why  we  just  could  not  do  what  was  expected  of  us  in  each  case.   And  having  rehearsed  all  those  tired  old  ways  of  avoiding  our  on-going  conscious  participation  in  the  kingdom  of  God,  we  could  take  a  kind  of  perverted    refuge  in  knowing  that  we  are  not  alone.

We can  chastise  ourselves  for  being  less  than  we  ought  to  be,  and  having  made  our  confession  of  the  obvious,  we  can  go  on  our  way  agreeing  that  once  again  we  have  been  only  human.  Poor  old  God,  sitting  there  at  his  great  table,  stuck  with  all  that  burned  roast  and  nobody  coming  for  a  party.    But  that  sad  picture,  along  with  a  sketch  of  our  excuses  and  God’s  unaccepted  hospitality,  is  not  the  point  of  the  parable.

Our ingratitude,  our  reluctance  to  accept  God’s  invitation,  and  our  despicable  unwillingness  to  respond  as  we  ought  –  all  that  puts  the  point  at  the  wrong  place.    Jesus  isn’t  finished  telling  his  story. When  the  king  heard  of  those  first  invited  who  refused  to  come,  and  even  killed  his  messengers,  he  was  enraged.  He  called  out  troops,  destroyed  the  murderers  and  burned  their  city.    This  is  illustrative  material  in  Jesus’  story,  not  a  prediction  of  the  future.  God  ordered  his  slaves  to  round  up  everyone    they  could  find  on  such  short  notice,  whether  they  were  good  or  bad,  so  that  his  wedding  hall  was  filled  with  guests.

Suddenly everything  changes.    Everything  shifts.    The  story  is  not  about  those  chronic  excuse-makers  then  and  now    who  sadly  may  never  make  a  reasonable  response  to  God.    The  center  of  the  story  is  pulled  away  from  those  so  preoccupied  with  themselves  they  have  no  time  for  God.

The story  may  not  be  about  their  refusal,  as  though  God’s  story  stops  when  we  get  tired  of  making  excuses  about  why  we  are  not  behaving  as  we  should.  God  remains  the  master  of  the  banquet,  the  lord  of  all  heavenly  hospitality,  and  the  king  of  all  that  is  good  and  valuable  and  holy  in  this  sin-burdened  world.      God’s  purpose  still  holds.

That purpose  is  that  humankind  shall  know  the  joy  and  fellowship  of  our  Lord,  and  there  will  be  a  banquet  of  joy  and  fellowship  in  honor  of  the  son,  and  for  whose  pleasure  the  great  banquet  hall  will  be  filled.  Our  refusals,  our  petty  excuses,  must  be  put  into  the  perspective  that  God  may  be  angered  but  he  will  not  be  stopped.    We  may  disappoint  him,  but  he  cannot  be  diverted  from  his  purpose.  What  he  intends,  he  will  accomplish.    As  he  inspired  Isaiah  to  say,  “So  shall  my  word  be  that  goes  out  from  my  mouth.

“It shall  not  return  to  me  empty,  but  it  shall  accomplish  that  which  I  purpose,  and  succeed  in  the  thing  for  which  I  sent  it.”  Thinking of God in that way is  not  fashionable.   Our  reflections  on  God  are  mostly  centered  on  our  wishes,  our  hopes,  our  needs,  even.

God is  considered  in  terms  of  our  upsets  in  life,  our  failures,  even  our  regrets.    But  then  the  parable  has  an  utterly  different  twist.

For while  we  keep  accepting  invitations  from  lesser  idols  of  our  own  making,  God  wants  to  us  know  the  joy  and  fullness  of  life  in  him.      He  even  furnishes  proper  attire  for  his  guests.    But  one  refuses  to  accept  a  festive  gown. When  will  we  return  to  the  ancient  wisdom,  the  magnificence  of  a  merciful  God  who  says,  “What  does  the  Lord  require  of  you  but  to  do  justice,  and  to  love  kindness,  and  to  walk  humbly  with  God.”

Obedience to  that  expectation  would  bring  forth  a  great  and  glorious  day  in  human  relations,  local  and  national  politics,  and  in  the  attention  we  give  to  those  who  are  disenfranchised. It  is  a  sobering  thought  for  our  age  that  we  are  the  generation  when  old  familiar  powers  fade  and  new  and  unfamiliar  powers  rise.   While  the  stock  market  reaches  unprecedented  figures,  the  terrible  things  political  office  holders  say  about  each  other  should  give  us  pause.

It is  said  that  our  nation  cannot  avoid  its  position  of  world  leadership,  but  the  theology  of  history  suggests  that  we  can  occupy  center  stage  only  momentarily.    We  might  have  thought  once  that  God’s  purposes  involve  world  leadership  for  our  nation.  But  are  we  indispensable  to  God?    Whether  as  a  nation  or  individuals,  or  as  Lutherans  or  middle-class  or  moderately  prosperous,  or  as  good  leaders  and  pliant  followers  –  there  is  not  a  single  classification  that  sets  us  apart  as  being  essential  to  God’s  purposes.

Now our  excuse  making  can  be  put  in  proper  perspective.    We  can  protest  we  have  good  reasons  for  not  coming  to  the  banquet  (excuses,  really)  but  God’s  banquet  hall  will  be  filled.  By  the  love  of  God  and  because  of  his  awesome  carelessness  about  whom  he  loves,  he  will  have  the  final  word  on  the  guest  list  for  the  banquet.

The difference  now  is  that  we  are  no  longer  at  the  center  of  the  story  nor  are  we  the  center  of  the  universe.  Only  by  the  grace  of  God  in  Jesus  Christ,  crucified  and  resurrected  and  not  because  of  anything  in  us,  such  as  our  positions,  our  wealth,  our  labors,  our  marvels  of  achievements , nor  the  works  of  our  hands  or  minds  but  only  by  God’s  grace  will  his  wedding  hall  be  filled.

Now we  stand  as  beggars  with  the  entire  world  in  those  streets  where  we  may  be  found  by  God’s  grace.  It  is  only  by  God’s  relentless  love  and  overpowering  grace,  that  even  people  such  as  us,  will  be  his  guests  in  eternity.

With an on-going struggle,  we  can  be the family, the people  of  God.

As grateful  recipients  of  our transformation  by  the  presence  of  Jesus  Christ,  are we becoming.  more perfectly what  God  has in mind for  us?  Are  we  finding  ways  to  say  “Thank  you?”  for  the love of God?